Curiosidades de los mamíferos marinos

A lo largo de mi proyecto en neurociencia sobre el sueño en mamíferos marinos, estoy leyendo abundante bibliografía y quiero compartir con vosotros algunos hechos que me parecen curiosos sobre estos increíbles animales.

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No son peces:

Lo primero en destacar es que todos los mamíferos marinos provienen de mamíferos terrestres que por diversas circunstancias decidieron volver al mar en su evolución. Es decir , el devenir curioso de la evolución hizo que los reptiles salieran del agua hace cientos de millones de años y después cuando ya evolucionaron en mamíferos, algunos de ellos,  volver al agua hace cincuenta millones de años.

  • Los mamíferos vivos más emparentados con los delfines y ballenas son, entre otros, los ciervos y jabalíes y el más cercano el hipopótamo.
  • Los mamíferos vivos más emparentados con focas y leones marinos son los osos , hurones y comadrejas.
  • El mamífero vivo más emparentado con el manatí es el elefante, ambos provienen por evolución de un antepasado común (clado Tethyterya).

No bucean como nosotros

Los mamíferos marinos respiran el oxígeno del aire que hay en la superficie, no pueden utilizar el oxígeno disuelto en el agua como los peces. Eso les obliga a una fisiología muy peculiar, dependen completamente de volver a la superficie a respirar.

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Cuando se sumergen, no hacen como nosotros que cogemos aire y lo aguantemos en los pulmones. Si hicieran eso, los pulmones se dañarían al descender con la presión. Bajan sin nada de aire en los pulmones, todo el oxígeno lo tienen ya en la sangre en forma de hemoglobina o en los músculos en forma de mioglobina . Son capaces de almacenar 30 veces más mioglobina que un mamífero terrestre.

Cuando un ser humano respira, solo aprovecha el 20% del oxígeno que entra en sus pulmones,  el 80% restante lo vuelve a expulsar. Un delfín cuando respira aprovecha el 90 % del oxígeno que entra en los pulmones. Eso es eficacia!!

Algunas focas, como el elefante marino pueden estar dos horas sin subir a la superficie a respirar, es el record mundial de apnea .  Además pueden sumergirse a más de 1500 metros; eso es una presión de unos 150 kilos por cada cm2 de la piel. Cualquier zona con aire quedaría aplastada literalmente, por eso tienen que colapsar sus pulmones voluntariamente.

Los pulmones de muchos mamíferos marinos pueden colapsar completamente, es decir quedarse sin nada de aire, como si sacáramos a un flotador todo el aire, de lo contrario no podrían soportar la presión. Para ello tienen unas costillas  muy flexibles que se lo permiten.

En cuanto se sumergen empieza la condición de asfixia y para manejarla , tienen bradicardia (ritmo lento del corazón), isquemia selectiva (reducen el flujo de sangre en ciertas regiones) e hipotermia (bajan su temperatura) . Casi nada…

Hay estudios que sugieren que los mamíferos marinos sufren enfermedad descompresiva (DCS) como los humanos por ascender demasiado rápido y liberar el nitrógeno disuelto en sangre de forma súbita, en forma de burbujas. Se cree que puede ser el motivo de cuando varan en las playas y mueren.

Los mamíferos marinos toman el agua de lo que comen, no pueden usar la del mar por la concentración de sales.

Piel especial

La epidermis de un delfín es 20 veces más gruesa que la de un mamífero terrestre y la capa externa de células se renueva completamente cada dos horas, doce veces al día. Increible!!

La nutria marina (si, también se considera mamífero marino) tiene el record de densidad capilar, 125.000 por cm2. Los humanos tiene 75 pelos por cm2.

Las vibrisas (bigotes) de las focas y leones marinos tienen 10 veces más fibras nerviosas que las de los mamíferos terrestres, por ejemplo los gatos. Son capaces de detectar ondas sonoras así como velocidad y dirección de la natación, también sirven para atrapar presas. . Son sensores excelentes para nadar en total oscuridad. Los manatíes tienen vibrisas por todo el cuerpo, se cree que les ayuda a sentir el entorno donde viven, las corrientes y otros obstáculos.

El agua conduce el calor mucho mejor que el aire y por tanto el calor corporal se pierde enseguida en aguas frías. Los mamíferos marinos utilizan las aletas como termorreguladores a contracorriente.  En las aletas hay una arteria rodeada por muchas venas más pequeñas. Por la arteria entra sangre caliente proveniente del cuerpo y al llegar a la aleta transfiere el calor a las venas que retornan al cuerpo. De esta manera se consigue oxigenar las aletas pero no perder calor.

Los huesos de los manatíes son densos y no tienen cavidad medular. Funcionan como los cinturones de plomo de los buceadores facilitando la inmersión con poco esfuerzo.

Un cerebro diferente

Tienen una característica única y sorprendente, especialmente delfines , osos y leones marinos, de dormir con un hemisferio cerebral mientras con el otro están despiertos. De esta manera, pueden seguir nadando, subir a la superficie a respirar y evitar a los depredadores mientras están “medio dormidos”. La ciencia no sabe cómo pueden hacer eso fisiológicamente.

Hay estudios donde se ha demostrado que un delfín responde a una prueba de atención, de manera continúa a intervalos de dos minutos, durante 4 días  seguidos con gran porcentaje de acierto. Es decir, esta atento y despierto durante esos 4 días. No sabemos si en algún momento pone a “dormir” uno de los lados del cerebro.

Cuando nace una cría, la mama y el bebé pueden estar sin dormir durante 2 meses.

La cantidad de circunvoluciones del cerebro se asocia con altas capacidades cognitivas. Algunos especies de delfines tienen el cerebro con más circunvoluciones que el humano. Por el contrario, el cerebro de un manatí el liso , sin circunvoluciones, algo poco común en los mamíferos de ese tamaño.

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Los delfines tienen asimetría facial y craneal, la cara y las estructuras óseas del lado derecho son más grandes y están más desarrolladas que las del lado izquierdo. Se cree que está relacionado con la ecolocación por ultrasonidos, la parte izquierda de la zona nasal se usa para respirar, pero la zona izquierda se usa para respirar y producir sonidos.

Love story

Las hembras del ser humano no es muy receptiva para el encuentro sexual en los días siguientes al nacimiento de un bebé. Las hembras de focas y leones marinos tienen una curiosa forma reproductiva, cuando dan a luz a una cría se vuelven a quedar embarazadas en los días siguientes porque es seguro que el macho está con ella y se ahorran tener que buscarlo en el futuro , se llama celo postparto. Pero solo se fertilizan ya que pueden mantener un embrión en estado suspendido durante semanas incluso meses e implantarlo en el ovario para que se desarrolle cuando las condiciones ambientales son buenas para el nacimiento como en  primavera y verano. Se llama implantación diferida.

Ver con el oído!!

Antiguamente, los pescadores se extrañaban como los delfines podían detectar redes de pesca a 40 metros de distancia. Hoy se sabe que “ven” a través de un sistema de ecolocación por ultrasonidos. Emiten sonidos y si rebotan contra algún objeto (obstáculo o presa) son recibidos para hacerse un composición de lo que hay delante. Pueden diferenciar incluso el tipo de material si es madera, metal o pescado.

Los ultrasonidos salen a través del “melón” una gran bola de grasa detrás de la frente que se cree que sirve para enfocar y modular los ultrasonidos.

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Los delfines oyen a través del hueso de su mandíbula inferior seis veces mejor que por su canal auditivo normal. Experimentos donde se les cubría la mandíbula inferior con una funda de goma hacían que el delfín se moviera torpemente porque el sistema de ecolocación por ultrasonidos dejaba de funcionar. El ser humano también oye a través de los huesos, no hay mas que taparse los oídos y ver como, aunque menos, seguimos oyendo.

Ñam Ñam

Se ha observado un grupo de delfines cerca de Australia utilizar esponjas en la boca como estrategia de alimentación (sponging) , para capturar peces en la arena. Esa técnica la enseñan las madres a los hijos y no se ha observado en ningún otro lugar del mundo.

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Los manatíes poseen un intestino de 40 metros de largo, 5 veces el humano. Lo utilizan como una cámara de fermentación. No son muy eficientes extrayendo los nutrientes y por eso deben comen durante mucho tiempo al día.

Cuando se alimenta de plancton, la ballena azul puede meterse de una vez en la boca 70.000 litros de agua. Aproximadamente una piscina de tamaño mediano. Parece mucho, pero considerando que tiene una lengua del tamaño de un elefante y un corazón del tamaño de un coche,  todo es posible.

La lactancia de la foca capuchina sólo dura 4 días pero engorda siete kilos diarios. No es de extrañar ya que su leche tiene un 70% de grasa. La leche que consumimos nosotros tiene un 4%. El récord lo tiene el bebé de ballena azul que engorda 100 kg tomando 500 litros de leche diarios.

El cuerno del narval no es un cuerno realmente, es un diente canino hipertrofiado. Tiene espirales grabadas que giran siempre hacia la izquierda. No es un elemento de defensa sino que se cree que es para detectar a las hembras en celo. Tendrá que ir con cuidado!!

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Acerca de Mario Fernandez

Antropología y Neurociencia
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Una respuesta a Curiosidades de los mamíferos marinos

  1. Miguel dijo:

    Ante todo, enhorabuena por el blog. Acabo de descubrirlo y me encanta.
    Por ponerle “peros”, los artículos se me hacen cortos (ya sé que son artículos, no libros, pero es que los leo en un periquete) y, sobre todo, escasos (meses y meses de uno a otro… no ha escrito nada desde julio!!!). Y, por otra parte: ¿nadie comenta nada? Artículos interesantísimos, que te dejan con ganas de más, y ¿nadie tiene nada que decir? Apenas 1 o 2 comentarios.
    Me gusta ir descubriendo nuevos espacios como este a base de seguir los enlaces que se van mencionando (¿alguna sugerencia?) y muchas veces encuentro joyas como esta que, aparentemente, o no interesan y nadie las lee (¡imposible, inconcebible!) o ¿nadie tiene nada que aportar? En mi caso no suelo comentar por timidez, por no molestar, por ignorancia, pero sé que hay por ahí muchísisma gente, muy preparada, que debería aportar, aunque solo sea por mantener el feedback (no sé si el término es adecuado). Así yo tendría más para disfrutar aprendiendo.
    Buscando el lado positivo, acabo de descubrir a mi nuevo “profesor particular” con dedicación casi exclusiva a mí. ¿Qué más puedo pedir? Pues que escriba más y más a menudo.
    Muchísimas gracias por sus conocimientos y por compartirlos conmigo.

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